第九大行星早已露出蛛絲馬跡,如十個地球大,要找到它為啥這麼難

說起第九大行星,我們首先都會想到冥王星,因為十多年前它還是公認的第九大行星,然而冥王星已經在2006年1月被天文學家們踢出了行星的行列,降級為矮行星,所以目前我們的太陽系的行星是八顆,由內向外分別是,水星,金星,地球,火星,木星,土星,天王星和海王星。那麼太陽系中只有這八顆行星嗎?其實一直以來,科學家都沒有停下尋找第九大行星的腳步。

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然而在遠達海王星以及冥王星的軌道以內,大型星體的數量和數據已經基本被確定,可以說是沒有其他行星了的。那麼在冥王星的軌道之外呢?天文學家們仍然能發現一些質量較大的天體,比如鬩神星,它比冥王星的個頭和質量都大,天文學家甚至一度想把它當做第十大行星,然而它的很多特點還是不符合行星的定義,終究被和冥王星一樣劃歸到了矮行星的行列。其實柯伊伯帶仍然有很多的天體,天文學家預估有大約10萬顆直徑超過100公里的星體,然而很長時間中天文學家都沒有看到關於行星的消息,直到2016年的時候,原有天文學家表示看到了第九大行星的蛛絲馬跡。

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2016年1月時,美國加州理工學院的天文學者邁克·布朗和康斯坦丁·巴特金在《天文物理期刊》發表共同的研究成果,宣佈他們發現了太陽系柯伊伯帶中6顆天體的軌道運行異常現象——這6顆天體雖然以不同速率運轉,但其運行軌道卻擁有相同的傾角,且朝向太陽的角度相近。在自然條件下出現這一情況的幾率只有1/14000(0.007%),所以看起來這不像是一種巧合,在排除其他可能性後,這兩位天文學家認為極有可能是一顆未知行星的軌道經過那裡造成了這種現象。

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雖然還沒有看到這個行星,但是科學家們用數學的方法推算出了它的存在,用這種方法預測行星的存在是有先例的,天王星、海王星與冥王星的發現,都與前期的數學計算有關係,這是因為相鄰的行星的軌道會受到比較微弱的相互影響,但是數學可以計算出來,通過行星在軌道上的細微變化來確定另一個行星的軌道、質量以及速度等,如天文學家在計算土星的軌道時,認為除了其受木星的引力影響之外,還會受到一顆未知天體的影響,於是後來發現了天王星,海王星和冥王星也是這樣發現的,所以布朗和巴特金推測,造成上述一些星體軌道變化的原因可能就是存在一顆未知的大型天體。

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兩位天文學家通過數據計算發現,這顆未知天體的質量約為冥王星的4500倍,或地球質量的10倍,只比天王星和海王星小一點,而比地球,金星,火星,水星的質量都大得多,因此可稱得上是"太陽系第九大行星"(另有說法認為像火星那麼大)。

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這顆行星的軌道半徑特別大,影響其他矮行星的某些位置在距離太陽500多個天文單位附近,推測其軌道與太陽的距離為240到870億公里之間(一說可遠達2250億公里),這是一個遠得讓人吃驚的距離,因此被認為是遠在太陽系邊緣的天體,其環繞太陽公轉一圈或需要一萬餘年。至於它的來源,一般認為它並非形成於太陽系中,而是太陽捕獲的一位系外闖入者。

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雖然如此,也有些天文學家仍然對此想法持有謹慎態度,他們認為需要更多證據或者直接發現,才會接受太陽系中真有第九顆大行星的想法,那麼人類什麼時候才能找到這顆具有成為太陽系第九大行星潛質的星體呢?如果上述兩位科學家沒有計算錯誤,這顆第九大行星真的存在的話,發現它也是非常困難的事情,因為行星矮行星這樣的天體都是不發光的,要想看到它需要特大型的天文望遠鏡,並且只有對它的軌道計算準確,能確定它的大致位置才有發現它的可能,所以短期內是很難找到它的。

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